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Lorsque la première saison du dessin animé japonais One-Punch Man a fait ses débuts sur les côtes américaines en 2016, elle a pris d’assaut le monde de l’animation, avec un sens de la force brute et du charisme à la hauteur de son protagoniste, d’une puissance incroyable. Le public américain est tombé amoureux de la série, qui s’articule autour d’un « héros pour le plaisir » nommé Saitama qui vit dans une série de villes constamment menacées par diverses invasions de monstres et d’extraterrestres, et qui suit son parcours pour devenir un super-héros officiellement costumé (et populaire). Le gag toujours présent : Même dans un monde d’êtres superpuissants, le maladroit et plutôt imbécile Saitama est devenu « trop fort », au point qu’aucun ennemi ne peut plus le menacer, et toutes les rencontres se terminent par « un seul coup de poing », à son grand désarroi. Plus d’information dans cet article.

Dès le début, j’ai également été séduit par la simplicité de la conception centrale, étant une satire intelligente sur le concept même de personnages et de héros d’anime « maîtrisés ». Je ne suis en aucun cas un expert des dessins animés, ni même un spectateur de dessins animés très régulier en dehors d’une poignée de séries. Mais comme tant d’autres, One-Punch Man m’a fait vibrer. J’ai dévoré avec avidité la première saison, tant en format sub que dub, en admiration devant l’incroyable animation et les personnages cool, avant de m’installer pour la longue attente de la deuxième saison.

Mais quand elle est arrivée, il n’a pas fallu longtemps pour que le contrecoup des fans arrive avec elle. Après le départ du réalisateur de la première saison, Shingo Natsume, et le déménagement des studios d’animation de Madhouse à J.C. Staff, même les premières images de la deuxième saison de One-Punch Man qui ont fait l’objet d’un grand battage médiatique ont donné à de nombreux spectateurs perspicaces le sentiment que quelque chose avait changé pour le pire. Des textures de base au niveau de détail des dessins et des animations, il semblait que quelque chose s’était perdu dans la traduction.

L’animation de One-Punch Man

La saison 2 étant maintenant terminée, nous pouvons en dire quelques mots. D’abord, ceux qui se sont plaints de la baisse de qualité des animations ? Eh bien, ils n’avaient pas tout à fait tort. Il suffit de dire que la saison 2 de l’anime a évolué de manière à minimiser les animations plus détaillées, par rapport à la saison 1 – beaucoup plus souvent, les animateurs suggèrent maintenant de l’action plutôt que de la montrer explicitement. Les images fixes sont souvent utilisées pour transmettre les impacts. Les coups de poing et les morts de monstres se produisent souvent hors écran, comme l’oiseau géant que Saitama efface (hors écran) dans l’épisode 1, « Le retour du héros ». En général, la série manque les niveaux de détail fous et le sens hyperkinétique du mouvement / de la vitesse extrême qui sont véhiculés dans les meilleures scènes de combat de la première saison. Rien ici ne se compare visuellement aux scènes de combat de Saitama avec des personnages comme les Subterranes, Carnage Kabuto, The Deep Sea King ou Boros, même si la nouvelle saison a également eu quelques éclairs de génie.

Pourquoi ? Les fans ne tardent pas à signaler le changement de studios d’animation, mais c’est le changement de réalisateur qui est probablement le plus important. Shingo Natsume est une icône de l’animation japonaise, et il attire les meilleurs artistes et animateurs dans son champ de gravité, parce qu’il y a du prestige à travailler dans son équipe. Les fans de dessins animés qui en savent beaucoup plus sur le sujet que moi ont indiqué que le départ de Natsume était la principale raison du déclin visuel de One-Punch Man, car lorsqu’il a quitté la série – pour des raisons de conflits d’horaires, semble-t-il – il a emmené avec lui beaucoup de ces animateurs d’élite, des gens qui travaillaient peut-être pour un salaire inférieur aux normes de l’industrie afin de produire le meilleur produit possible. Ce n’est donc pas que le budget de la deuxième saison de la série ait été réduit. C’est qu’il n’a pas accès au niveau de talent extrême qu’il avait auparavant. Il n’y avait tout simplement aucun moyen de reproduire ces visuels au même niveau une deuxième fois.

Cependant, en lisant les discussions sur la deuxième saison de One-Punch Man en ligne, cela me dérange de voir que de nombreux téléspectateurs, et même des fans de la série, semblent l’avoir complètement abandonnée à cause de la baisse de la qualité et du détail de l’animation. Cela revient à mettre la série de côté inutilement, tout en ignorant ce sur quoi nous devrions nous concentrer, à savoir à quel point la série a su faire évoluer ses prémisses et s’améliorer dans d’autres domaines. One-Punch Man Saison 2 a magnifiquement élargi sa gamme de personnages et son cadre, et a réussi en cours de route à résoudre certains de ses problèmes narratifs les plus difficiles de la saison 1. Nous ne devrions pas seulement déplorer son animation, nous devrions célébrer la croissance de sa narration.

L’histoire de One-Punch Man

La première saison de One-Punch Man est un peu comme une blague de course. Après nous avoir montré la force de Saitama et avoir établi qu’il s’ennuie et se décourage parce que son travail de héros n’est pas mis à l’épreuve (et que sa force n’est pas reconnue par son entourage), il s’installe dans un schéma. La série passe le temps de quelques épisodes à établir une nouvelle menace, et à laisser entendre que peut-être ce monstre ou cette force antagoniste sera assez forte pour constituer une menace pour Saitama. Et c’est ce qu’elle fait de manière très habile ; des monstres tels que Carnage Kabuto, The Deep Sea King et enfin Boros sont tous montrés comme étant d’une puissance phénoménale. Leur force démesurée ne fait que rendre chaque coup de poing plus drôle, car Saitama détruit sans effort la majorité d’entre eux d’un seul coup de poing. Le spectacle réussit à vous tromper plusieurs fois avec le même tour, ce qui est tout un exploit.

La saison 2, en revanche, sait que ce genre de format ne peut pas durer longtemps. Elle élimine sagement le prétexte « cet antagoniste est-il plus fort que Saitama ? » en faisant comprendre immédiatement au public qu’aucun d’entre eux ne l’est. Aucun des antagonistes, en fait – ni Garou, ni l’Association des Monstres – ne semble représenter une menace aussi puissante que celle de Boros à la fin de la première saison, ce qui nous dit, au public, que Saitama n’est jamais vraiment en danger. Aucun de ces types ne le frappera jamais jusqu’à la putain de lune, comme l’a fait Boros. Mais plutôt que d’être une déception, il accomplit autre chose. Il affirme la suprématie de Saitama tout en lui permettant de revenir plus loin dans le récit. Au lieu de cela, nous nous concentrons sur les héros les plus intéressants et les plus vulnérables de l’Association des héros, ainsi que sur un tas de nouveaux personnages en dehors du format héros, comme Suiryu. Et oui, nous savons que Saitama sera là quand on aura besoin de lui, que ce soit pour un soulagement comique ou pour faire exploser quelque chose avec un coup de poing. La série ne perd rien à voir son rôle réduit.

C’est là tout l’intérêt de la saison 2 : elle fait de Saitama un véritable second rôle, plutôt que le protagoniste de la série, ce qui résout en grande partie le problème inhérent à la « trop grande puissance » du personnage central d’une série comme celle-ci. Les personnages les plus sympathiques s’avancent pour briller en attendant, tandis que la nature du récit devient « Comment tous les personnages, héros et méchants, réagissent de plus en plus à la présence de quelqu’un comme Saitama, qui est une anomalie si puissante ? En tant que personnage, Saitama est devenu le moteur de la croissance et du changement de tous les autres, qu’il s’agisse du protégé Genos, ou de Fubuki, Suiryu, ou d’antagonistes comme Garou. J’attends toujours plus de détails sur cette intrigue secondaire « qui a détruit mon village ? », M. Genos.

Et en parlant de Garou, son personnage a été construit de façon plus efficace et intéressante au cours de la saison 2 que n’importe lequel des antagonistes de la saison 1. Il ne s’agit pas de Dragonball Z, mais pour emprunter un peu le langage, le « niveau de puissance » de Garou à l’introduction et tout au long de la saison 2 a été calculé de façon experte pour un intérêt narratif maximal. Un public d’anime – en particulier celui qui a vu une série comme DBZ, en fait – est conditionné à supposer que tout méchant qui émerge sera immédiatement beaucoup plus puissant que tous les personnages autres que le protagoniste principal. C’est ainsi que ces histoires sont généralement écrites : Un méchant puissant arrive, les héros moins puissants ne parviennent pas à le vaincre et nous devons tous attendre que « le Goku » se présente et sauve la situation. C’est si courant que cela devient une attente instinctive.

Garou, par contre, est quelque chose d’entièrement différent. Il est puissant, c’est sûr, mais il ne peut pas s’occuper sans effort de ses ennemis. Même les héros de classe « A » lui donnent de bons coups. Contre les héros de classe « S », ses combats sont prolongés, car il souffre de graves blessures aux mains de Tank Top Master et Metal Bat. Plus tard, il est légitimement battu par le héros de classe « S » Watchdog Man, un personnage auquel on nous a à peine présenté, ce qui sert à humaniser encore plus Garou. Nous passons tellement de temps avec lui, en fait, à comprendre le fonctionnement de son esprit alors qu’il s’entraîne et se prépare à conquérir tous les héros, que dans la saison 2, il se sent souvent plus « protagoniste », ou du moins anti-héros, que Saitama. Cette saison rend Garou si intéressant que l’on se retrouve presque du côté des méchants. Chaque fois qu’il est écrasé par Saitama, sans même que le héros ne réalise qui il est, nous voulons le voir devenir un ennemi plus digne. Et nous savons qu’il est suffisamment motivé pour le faire.

EDIT : Les trois derniers épisodes de la saison 2 n’ont fait que le rendre plus clair : Garou, bien qu’étant le chasseur de héros, est aussi le protagoniste de facto de la deuxième saison, héritant du rôle de Saitama et dans une certaine mesure de Genos également. Il aborde son obsession avec un intérêt tordu pour le « fair-play » qui fait absolument de lui le héros de sa propre histoire, et la structure des combats comme sa confrontation avec l’équipe de Death Gatling sont calculés pour dépeindre ce supposé méchant comme un sérieux outsider, ce qui suscite l’empathie du public. Tout cela est tiré d’un règlement de lutte professionnelle : Mettez un personnage contre toute attente, et les spectateurs commenceront à l’encourager.

La simultanéité de l’arc « Monster Association » joue également en faveur de Garou en tant que personnage, car il n’a pas à supporter le fardeau d’être le seul antagoniste de la saison. Au lieu de cela, il occupe une sorte de terrain d’entente. Il veut être un monstre, mais on a l’impression qu’il est plus humain qu’il ne veut l’admettre. Accepterait-il une « cellule de monstre » si on lui en proposait une, en prenant la voie facile pour devenir encore plus puissant ? Ou son sens de l’honneur lui dicterait-il d’atteindre ses objectifs par des moyens plus personnels ? Cela reste peut-être la plus grande question narrative qui plane sur le personnage, et j’ai hâte d’en connaître la réponse (en gardant à l’esprit que je n’ai lu aucune des bandes dessinées).

Quoi qu’il en soit, il devrait être clair, à ce stade, d’où je viens. Oui, l’animation de One-Punch Man Saison 2 souffre par rapport au premier tour. Bien sûr, j’aurais aimé voir à quoi auraient ressemblé certains de ces combats, tels que dessinés par l’équipe dirigée par Shingo Natsume. Je suis sûr qu’ils auraient été épiques à juste titre. Mais suis-je sur le point d’arrêter de regarder One-Punch Man à cause de cela ? Bien sûr que non. L’animation n’est pas tout, même quand c’est le nom du format. Au contraire, l’intrigue et la narration plus complexes de la deuxième saison m’ont rendu plus accro au monde de Saitama que jamais. Espérons juste que l’arc de cette saison parvienne à se terminer en force, et que l’attente de la troisième saison finisse par être un peu plus courte que la dernière fois.

Et si l’animation veut se redresser en attendant ? Ce serait bien aussi, mais ce n’est pas ce que certains considèrent comme un facteur de rupture.