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Nous vivons à l’ère de l’information, et il n’y a jamais eu de nom aussi approprié pour une période particulière de l’histoire de l’humanité. Les technologies numériques ont révolutionné la communication dans le monde moderne – une révolution si rapidement intégrée dans nos vies que nous pouvons à peine nous rappeler comment nous passions un appel téléphonique ou échangions des messages à l’époque de l’analogique. L’internet et les téléphones portables sont deux des exemples les plus marquants de l’influence de l’ère de l’information, mais il existe de nombreux autres types de technologies de communication numérique.

L’internet et le courrier électronique

En 1962, un chercheur du Massachusetts Institute of Technology a décrit un « réseau galactique » d’ordinateurs interconnectés qui pouvaient se parler. L’idée de l’Internet est née. S’appuyant sur la commutation par paquets – le transfert numérique de courtes salves de données – les réseaux informatiques connectés au niveau mondial se sont rapidement développés en technologies de communication numérique sophistiquées. Le courrier électronique sur le réseau a été introduit dans les années 1970 et est devenu depuis l’une des formes de communication numérique les plus répandues, tant sur l’internet que sur les réseaux privés. Les protocoles de commutation par paquets ont mûri et les vitesses ont augmenté. En 1980, le premier virus informatique répandu a fait s’effondrer le réseau informatique mondial.

Dans les années 1990, la communication numérique sur des ordinateurs en réseau est passée d’une utilisation limitée dans les milieux universitaires, gouvernementaux et commerciaux à une utilisation par le public. Le World Wide Web, l’Internet des stéroïdes, a été décrit en 1991, le site de la Maison Blanche est apparu en 1993, et la première publicité sur Internet a été mise en ligne en 1994. Avec l’augmentation des vitesses de transmission, l’Internet est passé d’une communication principalement unidirectionnelle à un système social bidirectionnel — le Web 2.0 — sur des sites comme Facebook et Twitter.

Les téléphones portables

La première génération de téléphones portables s’appuyait sur la technologie de communication analogique du réseau téléphonique classique. Les premiers téléphones utilisant la communication numérique, appelés téléphones 2G, sont apparus au début des années 1990. La technologie des téléphones numériques s’est ensuite développée rapidement. Le premier message texte a été envoyé en 1993, et la transmission d’autres contenus numériques, tels que les sonneries et la publicité, a suivi peu après. En 2001, la communication par téléphone numérique 3G est arrivée, permettant une transmission plus rapide et rendant la communication à large bande pratique pour de multiples médias tels que la voix, Internet et le GPS. Les téléphones 4G sont apparus plus tard dans la décennie, offrant une communication numérique dix fois plus rapide que les technologies précédentes.

La télévision haute définition

Depuis 2009, la Commission fédérale des communications exige des chaînes de télévision américaines qu’elles diffusent exclusivement en format numérique. Le passage des technologies de télévision conventionnelle à la télévision numérique a rendu possible la télévision haute définition et a établi la télévision comme étant plus qu’un simple récepteur de signaux transmis. De nombreux téléviseurs numériques sont des appareils multimédias qui affichent des programmes télévisés, des jeux, des photographies et des films à la demande, diffusent du contenu Internet, jouent de la musique et gèrent des médias enregistrés comme les CD et les DVD. À mesure que les téléviseurs deviennent plus interactifs, ils se transforment en véritables appareils de communication numérique bidirectionnelle.

Autres moyens de communication électronique

Les communications numériques sont devenues omniprésentes dans la société moderne et englobent une grande variété de technologies. Télécommandes, dispositifs d’entrée sans clé, talkies-walkies, oreillettes Bluetooth, satellites GPS, caisses enregistreuses et cartes de crédit font partie des nombreuses technologies qui permettent de communiquer numériquement avec les gens et avec d’autres appareils. Les futurologues ont inventé le terme « Internet des objets » pour désigner la tendance à doter de capacités de communication numérique des milliers de types d’appareils, des ampoules électriques aux machines à laver.

Médias numériques physiques

Étant donné la sophistication de la transmission instantanée de données numériques, il peut être facile de négliger les activités de communication plus banales. Nous stockons des données numériques sur de nombreux types de supports physiques, notamment des CD, des DVD, des lecteurs flash, des bandes magnétiques et des puces de mémoire compacte. Chaque fois que vous remettez un fichier à un ami ou à un collègue, que vous le transfériez électroniquement ou que vous lui transmettiez un DVD, vous êtes engagé dans une forme de communication numérique.